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La rakija è uno dei grandi pilastri della società croata. Si tratta di un liquore a base di vari frutti, reso migliore dall’aggiunta di tanti altri ingredienti, come erbe, vischio, fichi… Tutto quello che devi sapere su come rimanere in salute, in chiave balcanica.

Scollega la mente sin dal 1273

Quando mi sono trasferito nell’ex Unione Sovietica nel 1992, ho incontrato alcuni colleghi del posto a Ekaterinburg per un drink veloce.

O almeno, questo è ciò che pensavo.

I russi hanno una formula di brindisi che usano quando tintinnano i bicchieri di vodka da 200 grammi – Pod stolom!

Letteralmente significa “Sotto il tavolo!” (sia in russo che in croato). Ne ho capito il significato circa un’ora dopo, quando almeno tre litri di vodka erano scomparsi in un rapido giro di brindisi. È stato il mio battesimo di fuoco riguardo l’ospitalità slava.

Per i russi è la vodka, per i croati è la rakija. Qualunque sia l’alcolico locale in questa meravigliosa parte del mondo, non c’è scampo. Puoi solo abbracciarlo e sperare per il meglio.

rakija eastern europe

La rakija è così salutare come dicono?

Se avessi creduto a tutto in Croazia, probabilmente sarei morto. Le proprietà mediche della rakija sono incredibili. Un bicchierino ogni mattina rafforza il sistema immunitario, strofinandolo sulla schiena allevia i dolori muscolari. Riduce il colesterolo, così come le possibilità di avere un ictus o un infarto. Non ho mai visto alcuna prova scientifica a sostegno di queste affermazioni. Ma quello che posso dire è che ho visto alcune persone molto anziane in Croazia che sembrano molto in salute e che giurano che la loro medicina quotidiana sia la rakija.

Posso, tuttavia, confermare che bere troppa rakija contribuisce in maniera diretta ad una riduzione dello stato di coscienza.

I croati molto spesso consumano rakija come aperitivo, in quanto presumibilmente migliora la digestione. Ciò significa che ci sarà un “čašica rakije” (un bicchierino di rakija) prima di ciascun pasto, che spesso si tradurrà in “un bicchierino non appena metti piede in casa di qualcuno”.

Etichetta per saper come dire no

Una delle cose che impari rapidamente sulla rakija in Croazia è che ogni famiglia sembra crearne una propria. Ancora peggio, ogni famiglia che fa la rakija insiste sul fatto che non solo la loro è la migliore rakija, ma devi provarla in modo da poter essere d’accordo.

Non tutti hanno ragione nelle loro affermazioni. In effetti, quasi nessuno di loro lo è.

La mia esperienza è stata quella che una volta che la bottiglia di rakija viene tirata fuori, potresti anche cancellare il resto della tua giornata. L’apprezzamento educato della rakija fatta in casa li incoraggia e porta a continuare a riempire il bicchiere. Ancora e ancora, e lì capisci perché quei russi parlano di vita sotto il tavolo quando dicono Cheers!

Dire di no è difficile! Puoi provare a dire che devi guidare, ma questa è una scusa poco credibile se vivi dall’altro lato della strada. Anche se non prendo antibiotici da circa 30 anni, pare che io li prenda costantemente in Croazia. È una scusa perfetta.

L’altra opzione è di controllare se ci sono piante da appartamento e mostrare loro un po’ d’amore quando nessuno ti osserva.

Come produrre la rakija?

Informazione completa – non ho mai provato. Ma ecco un uomo che l’ha fatto e che si è preso la briga di produrre un video molto informativo sul processo. Era anche abbastanza sobrio da puntare la telecamera nella giusta direzione.

I puristi croati tra di voi potrebbero lamentarsi del fatto che questo video sulla rakija riguarda la preparazione della rakija in Macedonia. Lo è, ma trovare video di buona qualità (e da sobri) che spieghino come realizzare questa medicina miracolosa in inglese non è così facile. Inoltre, le persone che sanno mi dicono che il processo in Macedonia è abbastanza simile a quello in Croazia.

Il processo di base è descritto nel video sopra: si prendono i frutti o l’uva, si fa fermentare la frutta tagliata e poi si distilla la frutta fermentata. I frutti più usati in Croazia sono le prugne (per fare la šljivovica), le albicocche (rakija o marelice/kajsije), le pere (spesso chiamate Viljamovka e ci sarà una pera intera all’interno della bottiglia stessa!), mele cotogne (rakija o dunje) e molto raramente fichi. Ci sono varie versioni (e nomi) della rakija che è fatta con l’uva. La durata della fermentazione varia notevolmente, poiché ciò che viene utilizzato sono i lieviti stessi del frutto che producono l’alcol vero e proprio. Dopo la distillazione, il maestro della rakija ha spesso bisogno di aggiungere dell’acqua, per ottenere una rakija con un tasso alcolico accettabile.

E poi, dopo il completamento di questo processo, arriva il secondo passaggio. Questa è la fase in cui diversi frutti, condimenti, erbe e altre spezie vengono aggiunti alla rakija di base, per rendere i sapori più complessi.

Šljivovica

Ma c’è un frutto che simboleggia la rakija, ed è sicuramente la prugna (šljiva in croato, da cui il nome). La modesta prugna è sinonimo di rakija in alcuni luoghi, soprattutto nella Croazia orientale. È spesso invecchiato in vecchie botti, quindi quando ti viene offerta una šljivovica ed è giallastra, è una scommessa sicura che sia stata invecchiata. O quantomeno qualcuno ha aggiunto colorante alimentare per farla sembrare invecchiata.

Lozovača e/o Komovica

Entrambe sono prodotte fermentando l’uva. La differenza fondamentale è che nella produzione della lozovača (spesso chiamata semplicemente “loza”) si fanno fermentare gli acini d’uva, mentre la komovica è ottenuta da ciò che rimane DOPO che l’uva è stata utilizzata per fare il vino. È ovvio che la bevanda ottenuta dall’uva intera tenda ad essere di qualità superiore. Ma c’è molto da dire sulla komovica di fascia alta (a volte chiamata anche tropica) e spesso non sarai in grado di riconoscerne la differenza.

Komovica è la rakija che useresti come base per altre bevande, aggiungendo zuccheri ed altri ingredienti alla loza o alla komovica per creare sapori più complessi.

Travarica, Smokvica, Medica, Biska – Cos’altro c’è?

I croati fanno la rakija praticamente con tutto ciò su cui riescono a mettere le mani. Una delle più profumate che ho provato è stata la rakija ai petali di rosa all’Olive Garden Resort a Jadrija vicino a Sebenico. Non è fatta fermentando le rose nella rakija, che ovviamente non funzionerebbe, ma creando uno sciroppo usando petali di rosa e zucchero, e poi aggiungendo lo sciroppo alla rakija base (di solito lozovača o buona komovica) per aggiungerne il sapore.

rakija-rose

La Croazia ha un’ampia varietà di meravigliose rakija molto saporite, che vi incoraggio a provare. Ecco l’elenco non completo, dove imparerai a conoscere le più popolari e alcune strane tipologie:

Travarica è uno dei liquori più onnipresenti, letteralmente alle erbe, che ha una varietà di erbe, tra cui la salvia. Smokvica or smokovača rende omaggio alcolico all’umile fico, molto spesso i fichi vengono aggiunti alla loza dopo la fermentazione per creare il sapore dolce e fragrante – se ti viene mai offerta la rakija fatta fermentando i fichi stessi, assicurati di provarla! Medica (o medovica o medovača) porta il tuo apprezzamento per il miele ad un livello superiore, poiché è il miele (e spesso alcune erbe) ad essere aggiunto alla lozovača di base. La Rogačica è fatta di rogač (carrube), un frutto molto diffuso in Dalmazia e usato nei dolci e per fare la rogačica. Višnjevac e orahovac sono di solito bevande molto più dolci, a base di amarene (višnjevac) e noci (orahovac) aggiunte alla rakija con molto zucchero.

Biska è una delle prelibatezze più ricercate. Tra i suoi quattro ingredienti c’è il vischio. Specialità istriana, la biska brilla al Istrian Grappa Festival ogni ottobre. Si tiene a Hum, che è ufficialmente la città più piccola del mondo.

Rakija festival in Slavonia: cosa potrebbe andare storto?

La Slavonia è senza dubbio il cuore della produzione di rakija croata. Se pensi di avere la possibilità di sfuggire all’apprezzamento del brandy sulla costa, non hai alcuna possibilità nel cuore orientale. Ci sono momenti in cui mi sembra che la rakija sia più onnipresente dell’acqua lì.

E cosa sarebbe la Croazia senza un festival della rakija? E dove meglio tenerlo se non in Slavonia? Il villaggio di Vardarac è stato l’orgoglioso ospite di un festival della Slavonia che celebrava questa roba forte, ma purtroppo è stato chiuso nel 2015 “per motivi burocratici”.

Pelinkovac

Sebbene Pelinkovac NON sia tecnicamente una rakija, è tra i famosi superalcolici internazionali prodotti in Croazia. Perché non può essere considerata rakija? Perché è realizzato utilizzando, cito un documento redatto dal Ministero dell’Agricoltura croato, “alcol etilico di origine agricola”, che di solito significa patate o cereali, non frutta. Inoltre, il Pelinkovac di solito ha una gradazione alcolica di circa il 31% e la rakija corretta è molto più forte.

Pelinkovac è una bevanda tradizionale, con più di 150 anni di tradizione. Ci sono varie versioni di Pelinkovac disponibili sul mercato croato. La base del sapore del Pelinkovac è l’assenzio, con l’aggiunta di finocchio, salvia, menta ed altre spezie. Non è dissimile da Jagermeister, se questo è il tuo genere, ed è anche principalmente servito come digestivo. La sua storia è affascinante e puoi imparare tutto su di essa nel video qui sopra.

E il vincitore è…

rakija snake

Ci sono molti, molti altri tipi di rakija in tutto il paese da gustare. Ricordo con affetto (beh, in realtà non così affettuosamente) una ottenuta dalle olive di un prete locale di Hvar molti anni fa.

L’anno scorso, un po’ per gioco, ho chiesto ai miei amici di Facebook di raccontarmi le loro esperienze più estreme con la rakija per un articolo che ho successivamente scritto.

Il vincitore è stato senza dubbio questo signore, il cui veleno (forse letteralmente in questo caso) è mostrato nelle immagini sopra e sotto.

E tu pensavi non ci fossero serpenti in Croazia…

Ci si vede sotto il tavolo!

rakija snake slavonia